Como se generan los terremotos

Ensayo sobre el terremoto

Enormes placas de litosfera se mueven de forma desigual sobre la superficie esférica del planeta, dando lugar a terremotos. Este capítulo trata de dos tipos de actividad geológica que se producen debido a la tectónica de placas: la formación de montañas y los terremotos. En primer lugar, estudiaremos lo que puede ocurrirle a las rocas cuando están expuestas a tensiones. La tensión es la fuerza que se aplica a un objeto. En geociencias, la tensión es la fuerza por unidad de superficie que se ejerce sobre una roca. Hay cuatro tipos de tensiones que actúan sobre los materiales.

Cuando la tensión hace que un material cambie de forma, ha sufrido un esfuerzo o deformación. Las rocas deformadas son comunes en zonas geológicamente activas. La respuesta de una roca a un esfuerzo depende del tipo de roca, de la temperatura ambiente y de las condiciones de presión a las que esté sometida la roca, de la duración del esfuerzo y del tipo de esfuerzo. Las rocas tienen entonces tres posibles respuestas al aumento de la tensión: deformación elástica, deformación plástica o fractura. La deformación elástica se produce cuando la roca vuelve a su forma original al eliminar la tensión. Cuando las rocas sometidas a tensión no recuperan su forma original al eliminar la tensión, se denomina deformación plástica. Por último, cuando una roca sometida a esfuerzos se rompe, se denomina fractura. Las fracturas pueden ser uniones o fallas.

¿Por qué se producen los terremotos?

Aunque la Tierra parece un lugar bastante sólido desde la superficie, en realidad es extremadamente activa justo debajo de ella. La Tierra está formada por cuatro capas básicas: una corteza sólida, un manto caliente casi sólido, un núcleo externo líquido y un núcleo interno sólido.

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La corteza sólida y la capa superior y rígida del manto forman una región denominada litosfera. La litosfera no es una pieza continua que envuelve toda la Tierra como una cáscara de huevo. En realidad, está formada por gigantescas piezas de puzzle llamadas placas tectónicas. Las placas tectónicas se desplazan constantemente sobre la capa viscosa del manto, que fluye lentamente.

Este movimiento incesante provoca tensiones en la corteza terrestre. Cuando las tensiones son demasiado grandes, se producen grietas llamadas fallas. Cuando las placas tectónicas se mueven, también se producen movimientos en las fallas. Un terremoto es el movimiento repentino de la corteza terrestre en una falla.

El lugar donde comienza un terremoto se denomina epicentro. Las sacudidas más intensas de un terremoto suelen sentirse cerca del epicentro. Sin embargo, las vibraciones de un terremoto pueden seguir sintiéndose y detectándose a cientos o incluso miles de kilómetros del epicentro.

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Los tsunamis pueden generarse cuando el fondo marino se deforma bruscamente y desplaza verticalmente el agua suprayacente. Los terremotos tectónicos son un tipo particular de seísmo que está asociado a la deformación de la corteza terrestre; cuando estos terremotos se producen bajo el mar, el agua situada sobre la zona deformada se desplaza de su posición de equilibrio. Las olas se forman cuando la masa de agua desplazada, que actúa bajo la influencia de la gravedad, intenta recuperar su equilibrio. Cuando grandes zonas del fondo marino se elevan o se hunden, puede producirse un tsunami.

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Los grandes movimientos verticales de la corteza terrestre pueden producirse en los límites de las placas. Las placas interactúan a lo largo de estos límites llamados fallas. En los márgenes del océano Pacífico, por ejemplo, las placas oceánicas más densas se deslizan bajo las placas continentales en un proceso conocido como subducción. Los terremotos de subducción son especialmente eficaces a la hora de generar tsunamis.

Efectos de los terremotos

Un terremoto se produce por el deslizamiento repentino de una falla. Las placas tectónicas siempre se mueven lentamente, pero se atascan en sus bordes debido a la fricción. Cuando la tensión en el borde supera la fricción, se produce un terremoto que libera energía en ondas que viajan por la corteza terrestre y provocan las sacudidas que sentimos.

En California hay dos placas: la Placa del Pacífico y la Placa Norteamericana. La Placa del Pacífico está formada por la mayor parte del fondo del Océano Pacífico y la línea costera de California. La Placa Norteamericana comprende la mayor parte del continente norteamericano y partes del fondo del océano Atlántico. El principal límite entre estas dos placas es la Falla de San Andrés. La Falla de San Andrés tiene más de 650 millas de longitud y se extiende a profundidades de al menos 10 millas. Muchas otras fallas menores, como la de Hayward (norte de California) y la de San Jacinto (sur de California), se ramifican y se unen a la zona de la falla de San Andrés.

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La Placa del Pacífico se desplaza hacia el noroeste pasando por delante de la Placa de Norteamérica a un ritmo de unos cinco centímetros al año. Algunas partes del sistema de la Falla de San Andrés se adaptan a este movimiento mediante un “deslizamiento” constante que provoca muchas pequeñas sacudidas y algunos temblores de tierra moderados. En otras zonas donde la fluencia NO es constante, la tensión puede acumularse durante cientos de años, produciendo grandes terremotos cuando finalmente se libera.